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LES MYSTERES DU CERVEAU


INTERVIEW - Michel Poncet, Neuropsychiatre, explique à «20 Minutes» les mystères de l'aphasie et de ses dérivés...

Un Britannique s'est mis subitement à parler uniquement gallois après avoir subi une attaque cérébrale, alors qu'il n'avait plus pratiqué cette langue depuis l'enfance. Ce phénomène, qui est loin d'être le premier du genre, est un nouveau cas d'aphasie. Michel Poncet, neuropsychiatre, qui a travaillé sur le sujet à l'hôpital de la Timone, à Marseille, explique à 20 Minutes comment on peut se mettre subitement à parler une autre langue que la nôtre. 

Comment expliquer ce phénomène?

Après un accident vasculaire cérébral (AVC), on constate que des patients sont aphasiques, c'est-à-dire qu'ils ne parlent plus ou plus correctement leur langue. Leur nouvelle langue n'est pas une langue qui n'existe pas, mais cela peut être une langue qu'ils ne parlaient plus. Cela s'explique par le fait que les langues ne sont pas toutes localisées au même endroit dans le cerveau. Parfois, elles ne se trouvent même pas dans le même hémisphère. A chaque apprentissage d'une langue, c'est un nouveau système du cerveau qui est impliqué.

Pourquoi certaines langues restent et pas d'autres?

Celles qui restent sont les langues qui ont résisté à l'AVC parce que les parties touchées n'étaient pas critiques pour celles-ci. Même si en général la langue maternelle est très résistante, j'ai l'exemple d'un patient d'origine corse qui s'est mis à parler corse, pas parfaitement car il ne le pratiquait plus depuis l'enfance, mais il ne parlait plus français, il n'avait plus les mots.

Peut-on en arriver à parler une langue jamais pratiquée avant?

Non, c'est inconcevable. Pour avoir acquis beaucoup de choses d'une langue, cela implique de la matière cérébrale, que ce soit dans la tête. Si cela n'a pas été intégré par le cerveau, il n'y a ni esprit, ni langage.

Qu'en est-il des accents étrangers que des personnes prennent après un accident?

Les accents, c'est un peu différent mais tout aussi extraordinaire. C'est un problème de motricité des actes de parole, qu'on appelle l'aphasie motrice. Elle provoque une suppression de la parole puis, quand on récupère un peu, on parle avec un pseudo-accent en réalité qui, pour un patient français, peut ressembler à l'accent anglais ou allemand. Le premier cas célèbre d'aphasie motrice est celui qui a touché un patient en 1861. Il ne pouvait dire plus que «tant tant». A sa mort, son cerveau a été nécropsié par Paul Broca qui a repéré la lésion.


Et les cas de changements brutaux de personnalité?

Cela n'intervient pas dans le cadre de l'aphasie. Il s'agit ici de lésions traumatiques frontales ou de démences fronto-temporales soit des maladies dégénératives du cerveau (de la même famille que la maladie d'Alzheimer ou de Parkinson). Elles ne touchent pas le langage mais la relation au monde. Par exemple, un catholique pratiquant va devenir un athée militant, un homme rustique va soudain se passionner pour l'art. Cela peut aller loin, provoquant également un changement d'orientation sexuelle ou d'alimentation.

Y a-t-il d'autres types d'aphasies connus?

On peut évoquer le cas de personnes qui parlent une autre langue en dormant. Là encore, c'est une langue qui est connue ou a été au moins pratiquée dans le passé. Mais ici, c'est le sommeil qui agit, c'est un autre mode de fonctionnement.

Ces phénomènes sont-ils permanents, comment les soigner?

Dans le cas des maladies dégénératives, oui, cela s'installe très progressivement et s'aggrave, aboutissant à la déchéance absolue. On ne sait toujours pas le traiter aujourd'hui. Pour les aphasies, c'est très différent. Avec une rééducation, le patient récupère son langage en quelques mois, mais certains patients restent aphasiques toute leur vie.

Outre les AVC et les traumatismes crâniens, d'autres types d'accidents peuvent-ils provoquer une aphasie?

Toute blessure cérébrale qui se trouve dans la zone du langage peut la provoquer: une hémorragie, une tumeur ou encore un abcès cérébral.

Propos recueillis par Corentin Chauvel


29/12/2012
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